Al-Jazeera: torn by Arab regional tensions

June 5, 2017; rude awakening for Qatar. No less than 10 Persian Gulf countries, led by Saudi Arabia, decide to sever all diplomatic relations with Doha (the Qatari capital). All land, air and sea borders are closed, as well as the offices of news network Al-Jazeera in Riyad (Saudi Arabia’s capital). In June, Qatar received an ultimatum: they had to agree to 13 conditions intended to ease regional tensions. One of them was to shut down the entire Al-Jazeera company. Les Décryptages explain how the “Arab CNN” became the center of international political demands.

Thunderous beginning

In 1996, Hamad Ben Khalifa, Qatar’s head of armed forces, decided to unseat Khalifa Ben Hamad – his own father – and to seize power. He then started to actively modernize the young emirate, which had gained independence in 1971. Modernization included increased visibility for Qatar on the regional and international stage, and this happened via a two-word tool: “Al-Jazeera”.

Literally meaning “the island” in Arabic, Al-Jazeera news network had one goal: to end the Saudi hegemony on Arab TV. It set about becoming the first Arabic-speaking news channel, reaching far beyond the Gulf. In the entire Arab region, from Morocco to Algeria to Cisjordania, Arabic-speaking journalists were poached by the growing Qatari firm. The news are now produced in Arabic, by Arabs, for Arabs.

Success built gradually. In 2008, Al-Jazeera was watched daily by 30 to 40 million people. Celebrities, like Fayçal Al Kaceem, moderate impassioned debates over political, religious, cultural, and economic issues, which sometimes end in live altercations. The chain truly reflects the arab world, down to the tiniest detail…

Before Al-Jazeera, the Arab TV industry was controlled by two distinct spheres. First the BBC, a single British news operation with an international-oriented continuous feed. Second, a series of national chains, each controlled by its government, and each unapologetically praising its current regime. Al-Jazeera positions itself between these two spheres: no apparent government control, and no foreign control.

This “independent” editorial line serves the company’s image: calling the network “island” was not random. The apparent lack of ties ensures news “objectivity”, and insularity is promoted. The slogan conveys a similar message: with Al-Jazeera, you get “the opinion, and its contrary”.

“Independence and its contrary” ?

Compared to other Arab channels, Al-Jazeera seems to have a different, remarkable tone. As early as 1998, Al-Jazeera breaks with the usual editorial line of the Arab media landscape by publishing its own images of bombings in Irak, while other chains downplay the damages caused by the attacks.

However, Al-Jazeera is at the heart of a controversy, accused by its competitors of “providing a loudspeaker to islamism”. After the September 11 attacks, the Qatari channel notably showed videos filmed and sent by Oussama Ben Laden himself. Years later, this reputation led Mohamed Mera to send videos of his massacres of children from the Ozar Hatorah school, that Al-Jazeera chose not to broadcast.

Opponents to Al-Jazeera also question its independency. Since it is a tool of the Qatari soft Power, the network leaders cannot choose themselves which images to publish. Each coverage of external events seems to be consciously thought out. Indeed, it is easy to guess the state of diplomatic relations between Qatar and its neighbours by looking at the angle used to cover foreign events.

Al-Jazeera has even shown support for and given a platform to people strongly opposed to particular regimes. The show “Charia and life”, features Youcef Al-Qardawi, a preacher from the Muslim Brothers movement. The brotherhood is considered a terrorist organisation by the Egyptian government. No doubt such support from this media was one of the main reasons why Egypt joined Saudi Arabia in the recent diplomatic spat with Qatar. In other words, Qatar seems to have a more or less discrete control over Al-Jazeera’s editorial line. Last but not least, Al-Qardawi is also renowned for provocative positions that led to his forbidding of European countries.

Meanwhile, there are no articles about the Qatari state. Human rights, wealth inequalities… “Al-Jazeera” talks about other countries but remains mum on Qatar.

Expansion.

The future was bright for Al-Jazeera. Viewers were many, the chain was in a situation of quasi-monopoly in the Arab news media industry. It was a true empire in process of building up.

Al-Jazeera soon had two little twin sisters in the UK and Bosnia. The sports channel Al-Jazeera Sport was then born, allowing international development. Likewise, BeInsport was created in France, seriously hurting older, monopoly-like networks such as Canal+. The American subsidiary of the channel with a gold logo, Al-Jazeera America was also created, with a French subsidiary soon to follow.

Each channel has a specific editorial line depending on its audience. For instance, Al-Jazeera English tends to lend a voice to Third World countries with numerous correspondents in Africa and Asia. The style of these channels is more restrained, with less polemic shows than the original one.

Threatening influence

This fast expansion also brings tensions. Particularly in Saudi Arabia, scared by the prospect of increasing Qatari influence, beyond the Persian Gulf boundaries.

Indeed, Saudi Arabia has always had expansionist views in the region; Qatar is one of the emirates most threatened by this goal. In 1921, Ibn Séoud, founder of the Saudi Arabian Kingdom, set about taking the Qatari land. He was stopped by a strong refusal from the British colonies, and Qatar’s existence is only due to the British presence in the region. For Saudi Arabia, which considered the emirate was part of its own territory, an ambitious emancipation can be perceived as an humiliation. Particularly when Qatar shows pride and becomes a real competitor in terms of regional influence. Thus, the very existence of Al-Jazeera proves to be a factor that can damage relations between Qatar and Saudi Arabia.

Is the island sinking ?

Al-Jazeera seems to have encountered many difficulties these past few years. First, competition keeps increasing. Many national news channels get more viewers everyday, robbing the qatari channel of precious percentage points.

Besides, the coverage of the Arab Spring by the golden channel, accused of supporting islamist candidates in the elections, may have caused significant loss of audience.

Finally, the success of Al-Jazeera’s business expansionism should also be questioned. In 2016, during a time of decreasing fossil fuel prices, several hundred employees were laid off. It was also hard for Al-Jazeera America to find its audience, so much so that the American channel folded in April 2016.

The request from the anti-Qatar coalition appears to be the last straw: the definite end of the company is required. Qatar would lose a powerful tool for boosting its global exposure. Nonetheless, the chain has not made any declaration on its potential end. It remains to be seen whether the editorial line will be changed, which could help Qatar alleviate the consequences of the regional exclusion.


Read the original french article, written by Yunews, here : https://www.lesdecryptages.fr/al-jazeera-cris

Al-Jazeera au cœur de l’embarras

Nous sommes le 5 juin dernier ; douche froide pour le Qatar. Pas moins de 10 pays du Golfe, menés par l’Arabie Saoudite, décident de rompre leurs relations diplomatiques avec Doha (capitale du Qatar). Les frontières terrestres, aériennes et maritimes sont fermées, les bureaux d’Al-Jazeera à Riyad (Capitale de l’Arabie saoudite), puissante chaîne d’information qatarie, fermés. En juin, un ultimatum est imposé au Qatar : 13 conditions sont à accepter pour rétablir des relations stables. Parmi elles, la fermeture des chaînes de l’ensemble du groupe Al-Jazeera. Les Décryptages vous expliquent pour quelles raisons la “CNN arabe” se retrouve au centre des revendications.

Débuts fracassants.

En 1996, Hamad ben Khalifa, chef des forces armées qataries, décide de renverser Khalifa Ben Hamad -qui n’est d’autre que son père- dans le but de prendre le pouvoir. Il entreprend une modernisation effrénée de son jeune émirat indépendant depuis 1971. Cette modernisation passe par la visibilité du Qatar à l’échelle régionale et internationale. Cette modernisation passe par deux mots : « Al-Jazeera ».

Littéralement « l’île » en arabe, cette chaîne d’information arabophone s’est fixé comme objectif de détruire l’hégémonie saoudienne dans le paysage audiovisuel arabe. Elle entreprend de devenir la première chaîne d’information arabophone bien au-delà du Golfe. Du Maroc en passant par l’Algérie jusqu’en Cisjordanie, les journalistes arabophones sont débauchés des quatre coins du monde arabe. C’est un canal fabriqué en arabe, par les Arabes, pour les Arabes.

Le succès est au rendez-vous. En 2008, Al-Jazeera est suivi quotidiennement par 30 à 40 millions de personnes. Des personnalités telles que Fayçal Al Kaceem, émergent avec ses débats enflammés sur des questions politiques, religieuses, culturelles, économiques, qui se terminent parfois par des rixes devant les caméras. La chaîne se veut reflet du monde arabe jusqu’au moindre détail…

Avant sa création, le paysage audiovisuel arabe était partagé entre différentes sphères. Une première sphère était monopolisée par une seule chaîne britannique d’information, en continu à vocation internationale : la BBC. Une seconde sphère était composée par les chaînes nationales, contrôlées par les gouvernements, où l’information n’était qu’un prétexte pour vanter les mérites des régimes en place. Al-Jazeera vient se placer entre ces deux sphères : ni de contrôle de gouvernement apparent ni de canal contrôlé par l’étranger.

Cette ligne éditoriale « indépendante » réside dans l’esprit de la marque : appeler cette chaîne « île » n’est pas anodin. C’est l’absence de liens, garantissant une information « objective », c’est une insularité qui se retrouve mise en avant. Leur slogan est tout aussi clair ; avec Al-Jazeera c’est « l’opinion et son contraire ».

« L’indépendance et son contraire » ?

En comparaison à d’autres chaînes arabes, Al-Jazeera peut sembler avoir un ton qui se démarque de ses semblables. En effet, dès 1998, Al-Jazeera casse le discours dominant dans le paysage audiovisuel arabe, en diffusant ses propres images des bombardements en Irak, là où les autres chaînes minimisaient les dégâts provoqués par ces derniers.

Al-Jazeera provoque néanmoins la controverse dans la mesure où elle serait le “porte-voix de l’islamisme”, selon bon nombre de ses concurrents. Après les attentats du 11 septembre, Oussama Ben Laden a vu quelques-unes de ses déclarations, filmées et envoyées par ses soins, diffusées sur le canal qatari. Plus tard, cette réputation poussera Mohamed Merah à envoyer les vidéos de ses massacres d’enfants de l’école Ozar Hatorah à la chaîne d’information qatarie, que cette dernière ne diffusera pas.

L’indépendance totale d’Al-Jazeera est également difficile à imaginer pour bon nombre de ses opposants. Comme instrument du soft Power qatari, la direction de la chaîne ne peut décider seule quelle image sera véhiculée par le canal. Chaque couverture effectuée sur les événements extérieurs par la chaîne semble avoir été sciemment réfléchie. Il est donc facile de sonder l’état des relations diplomatiques entre le Qatar et ses voisins en fonction des angles choisis pour couvrir un événement étranger.

Elle peut également soutenir des personnalités qui s’opposent vigoureusement à certains régimes.  Dans son émission « La Charia et la vie », Al-Jazeera offre une tribune à Youcef Al-Qardawi, prédicateur appartenant au mouvement des frères musulmans. La confrérie est considérée comme une organisation terroriste par le gouvernement égyptien. Nul doute que ce soutien fut une des principales raisons pour lesquelles l’Égypte a rejoint l’Arabie Saoudite dans la récente rupture des relations diplomatiques avec le Qatar. En d’autres termes, le Qatar semble donc avoir un contrôle plus ou moins subtil de la ligne éditoriale d’Al-Jazeera. Al-Qardawi est également connu pour ses prises de position provocantes qui lui ont fait interdire le droit de cité en Europe.

Dans le même temps, aucun sujet n’est effectué sur la situation au Qatar. Sur les droits de l’Homme, l’inégale répartition des richesses, « Al-Jazeera » parle des autres, mais ne sait pas parler d’elle-même.

Expansion.

Tout souriait à Al-Jazeera. Les téléspectateurs étaient au rendez-vous, la chaîne était en situation de quasi-monopole sur le marché des chaînes d’informations dessinant le paysage audiovisuel arabe. C’est un véritable empire qui était en construction.

Al-Jazeera, chaîne d’information arabe, voit apparaître des jumelles anglaises et bosniennes appartenant au même groupe. La filiale Al-Jazeera Sport est créée, opérant une expansion internationale. Ainsi, BeInsport, chaîne thématique sportive est créé en France, mettant sérieusement à mal les chaînes historiques, monopolisant le secteur, à l’instar de Canal +. La filiale américaine de la chaîne au logo doré est créée sous le nom d’Al-Jazeera America. L’équivalente Française est annoncée.

Chaque chaîne possède une ligne éditoriale spécifique à son public. Par exemple, AlJazeera English s’érige davantage en porte-parole des pays tiers-mondiste avec de nombreux correspondants en Afrique et en Asie. Le style de ces chaînes est plus sobre, moins d’émissions polémiques.

Dangereux jeu d’influence.

Cette rapide expansion ne plaît pas à tout le monde. En particulier à l’Arabie Saoudite qui redoute une importante influence qatarie au-delà des limites du golfe Persique.

Il faut préciser en effet que l’Arabie Saoudite a toujours eu des velléités expansionnistes dans la région. Le Qatar est l’un des émirats menacés par ces désirs. En 1921, Ibn Séoud, fondateur du Royaume d’Arabie Saoudite, souhaita annexer la presqu’île. Ce dernier s’est confronté au refus catégorique des colons britanniques. L’existence du Qatar n’est donc due qu’à la présence britannique dans la région. Pour l’Arabie Saoudite, l’émancipation de cet émirat, qu’elle a pu considérer comme partie intégrante de son territoire, peut-être subi comme une humiliation. Surtout lorsque le Qatar se targue de vous concurrencer dans un jeu d’influence régional. L’existence même d’Al-Jazeera est donc, à priori, un facteur pouvant dégrader les relations qataro-saoudienne.

L’île sombre-t-elle ?

Al-Jazeera semble connaître de nombreuses difficultés ces dernières années. D’abord, la concurrence est toujours plus importante. De nombreuses chaînes d’information nationales viennent soustraire quelques pour cent de part de marché à la chaîne qatarie.

Par ailleurs, la couverture du Printemps Arabe par la chaîne, accusée de soutenir les candidats islamistes aux élections, a pu faire perdre de nombreux téléspectateurs à cette dernière.

Le succès de l’expansionnisme économique du groupe Al-Jazeera est également à relativiser. En 2016, plusieurs centaines de postes ont été supprimés dans un contexte de baisse de prix de matières premières fossiles. Al-Jazeera America eu également du quelques difficultés à trouver son public. Difficultés qui ont poussé la direction à fermer cette antenne américaine en avril 2016.

La demande de la coalition anti-Qatar vient sceller ce bouquet final. C’est la fermeture pure et simple du groupe qui est exigée. Le Qatar perdra un outil de taille qui participait à son rayonnement aux quatre coins du globe. La fermeture de ces canaux ne semble néanmoins pas à l’ordre du jour. Reste à savoir si la ligne éditoriale de la chaîne subira quelques modifications, ce qui permettra au Qatar de revenir de cette exclusion régionale.